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Ancoragem de satélite privado ocorre pela primeira vez na história

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2 min

POR Kamila Jessie 09/03/2020

Pela primeira vez na história, houve a ancoragem de um satélite em órbita. A empresa Northrop Grumman relatou que essa missão de atracar um satélite a 36.000 km acima da superfície terrestre foi uma conquista.

Vista do satélite IS-901, pelo MEV-1, durante a aproximação de cerca 20 metros para ancoragem. Terra em segundo plano. Imagem: Northrop Grumman
Vista do satélite IS-901, pelo MEV-1, durante a aproximação de cerca 20 metros. Terra em segundo plano. Imagem: Northrop Grumman

Uma alternativa para aumentar a vida útil de satélites

Lançado em um foguete Proton em outubro, o Mission Extension Vehicle-1 (MEV-1) tem uma história bastante longa de desenvolvimento em várias empresas. Ele foi trazido ao espaço pela SpaceLogistics, uma subsidiária da Northrop Grumman (que é uma grande empreiteira para a NASA). Após o lançamento deem outubro, MEV-1 usou propulsores elétricos para elevar sua órbita 290 km acima da órbita geossíncrona, isto é, centrada na Terra e compatível com nossa rotação.

Enquanto isso, um satélite de comunicações lançado em 2001 (Intelsat-901) foi retirado de operação em dezembro de 2019, devido à falta de combustível. Os operadores ordenaram que o satélite se movesse para uma “órbita de cemitério” acima do espaço geoestacionário. E foi nessa órbita que MEV-1 se conectou ao satélite de comunicações.

Vista do satélite IS-901 a partir da posição "espera distante" do MEV-1 durante a aproximação de aproximadamente 80 metros para ancoragem, com a Terra em segundo plano.
Vista do satélite IS-901 a partir da posição “espera distante” do MEV-1 durante a aproximação de ~80 metros para a ancoragem. Terra em segundo plano. Imagem: Northrop Grumman.

Pode dizer-se que esta foi uma primeira missão de demonstração, uma vez que o MEV-1 tem que ficar acoplado ao IntelSat 901 para seguir fornecendo combustível adicional que o este, anteriormente descartado, necessita. Por esta razão, MEV-1 vai ficar ancorado ao IntelSat durante pelo menos 5 anos, até que o cliente deixe de pagar pelos serviços de extensão de vida útil do satélite.

A Northrop diz que sua espaçonave MEV-1 usa um sistema de acoplamento mecânico que se conecta aos recursos existentes em um satélite, e foi projetada para vários acoplamentos e desencaixes e pode oferecer mais de 15 anos de serviços. O vídeo a seguir mostra a missão e, enquanto isso, a empresa planeja lançar o MEV-2 ainda este ano.

Manutenção de satélites e manejo do que seria lixo espacial

A Northrop Grumman também disse que este é o primeiro passo para estabelecer uma frota de veículos de manutenção via satélite, no sentido de robôs espaciais mesmo. No caso, eles não apenas prolongariam a vida útil de satélites que já estão em órbita, mas também forneceriam mudanças de inclinação e inspeções de veículos espaciais, realizariam reparos e montagens em órbita.

À medida que a órbita terrestre se torna mais congestionada (vide os polêmicos Starlinks), várias empresas estão trabalhando para desenvolver tecnologias tanto para veículos de serviço quanto para remover detritos orbitais do espaço. A ancoragem bem-sucedida que ocorreu no mês passado parece ser um passo positivo em direção a um futuro em que os voos espaciais se tornem mais sustentáveis e os veículos espaciais operem de forma mais ordenada.

Fonte: The New York Times.

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Kamila Jessie

Doutoranda em Hidráulica e Saneamento na USP, formada em Engenheira Ambiental e Sanitária, sonhadora em tempo integral, amante de ciências e inventividades.

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